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El río Colorado, que proporciona agua a más de 40 millones de personas desde Denver hasta Los Ángeles, ha visto disminuir su flujo en un 20 % en comparación con el siglo pasado, y los científicos han descubierto que el cambio climático es el principal culpable, reporta CNN.

Un nuevo estudio encontró que este río vital para millones de personas está en grave peligro debido al aumento de las temperaturas.

Los investigadores encontraron que más de la mitad de la disminución en el flujo del río Colorado está relacionada con el aumento de las temperaturas y, a medida que continúa el calentamiento, dicen que se espera que aumente el riesgo de “escasez severa de agua” para los millones que dependen de él.

Por cada 1.8 grados de calentamiento promedio en la cuenca del río, el estudio encontró que su flujo ha disminuido en casi un 10%. En el transcurso del siglo XX y principios del XXI, la región ya se ha calentado en un promedio de aproximadamente 1.6 grados.

El estudio también examinó el impacto que la acción para frenar la contaminación de los gases que atrapan el calor podría tener en el suministro de agua del río. Es probable que haya una disminución en el flujo, y sin importar las medidas que se tomen, el informe dice que la descarga del río podría reducirse entre un 19% y un 31% a mediados de este siglo.

El estudio, realizado por los científicos Chris Milly y Krista A. Dunne, del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS), y publicado el jueves en la revista Science, agrega urgencia a los esfuerzos para proteger uno de los ríos más vitales del país.

El río Colorado comienza en lo alto de las Montañas Rocosas de Colorado y Wyoming, antes de atravesar el suroeste en su camino hacia el Golfo de California.

Pero cuando llega allí, su flujo se reduce a un goteo, dice Brad Udall, un científico del clima en la Universidad del Estado de Colorado que ha estudiado la cuenca del río Colorado durante 30 años.

En el camino, el agua se desvía para abastecer a las principales ciudades como Denver, Los Ángeles, Las Vegas y San Diego, así como a las granjas en Estados Unidos y México que cultivan las verduras que alimentan a millones de personas en todo el mundo.

UN RÍO EN CRISIS

Los problemas del río comienzan mucho antes de que lleguen a los grifos de las personas en las ciudades del suroeste.

El calentamiento global está afectando severamente la capa de nieve que alimenta al río, encontraron los científicos. A medida que aumentan las temperaturas, la capa de nieve en la región está disminuyendo, lo que significa que menos energía del sol se refleja en el espacio y más calienta el suelo como calor.

Esto desencadena un círculo vicioso que conduce a una evaporación aún mayor y, por lo tanto, a un menor suministro de agua.

El flujo del río también se ha visto disminuido por una severa sequía que se extendió durante gran parte de las últimas dos décadas, dejando sus dos embalses principales -Lake Powell y Lake Mead- apenas medio llenos.

El acceso al agua del río Colorado ha sido durante mucho tiempo un tema polémico entre los siete estados que dependen de él. El año pasado, entre Colorado, Wyoming, Utah, New Mexico, Arizona, Nevada y California se alcanzó un nuevo acuerdo que regirá sus derechos hasta 2026.